IMPACT Magazine Feature: From Virtual Learning to the University of Southern California

By Johanna Reyes, IDEA College Preparatory Weslaco 2021 Graduate 

On March 30, 2021, I sat at my computer. In my email, there was a notification stating there had been a status update for my application to The University of Southern California. My heart skipped a beat. When I logged into my portal, I hesitated to view the status update because I wasn’t sure if I was ready for another rejection. After a couple of minutes, I decided to just go for it.

Then, I felt total disbelief. I saw a series of peace hand signals floating across my computer screen. Little did I know that those peace signs were actually V’s for victory, an iconic gesture of the USC Trojans. They became a symbol of accomplishment and hope. I had earned a victory, and I had been accepted to the college of my choice. I screamed with one of my closest friends on FaceTime, and then I walked into the living room to tell my mom the news.

This fall, I am heading to the University of Southern California in Los Angeles to study engineering. I will be the first person in my family to attend college. I know that a lot of my accomplishments have been possible due to my IDEA teachers’ efforts, the constant motivation and push from staff, collaboration with peers, and the endless support from my family. Here are a few accomplishments I am proud of:

  • I became a QuestBridge finalist.*
  • I took 14 Advanced Placement classes.
  • I was part of the National Honor Society, Student Council, Model United Nations, Colts for Community, Varsity Soccer, Feminist Club (secretary), Reading Nights (founder), NTI Mentorship, and Camp ARCH (summer 2020).
  • I was the valedictorian of my graduating class.

It was not an easy road. This past year, as it has been for so many students around the world, was one full of challenges. I constantly had to adapt and explore new ways of learning. Last spring, our lives took an unexpected turn and forced us to accommodate. Throughout my senior year, my parents’ motivation, my peers’ drive to succeed, and my perseverance kept me going. There were days in which waking up early and staring at a screen for hours seemed detrimental. As students, we had to develop a whole new type of responsibility and accountability. Virtual learning required a level of participation far beyond the usual. Teachers and students alike tried so hard, but still, there were days where engagement was not at its highest and learning and teaching was difficult. It was often up to each student to study and stay on track.

During this time, there were students who took on new roles within their households. Some had to get jobs, while others had to look over younger siblings. Turning the home environment into both a resting and learning place was a challenge within itself. Aside from distractions, the lack of interaction made it difficult for students and teachers to connect. I myself often felt so isolated. I questioned my intellectual ability. I felt mentally drained and contemplated giving up. It was during these moments in which I realized the importance of mental health. Taking the initiative to set time to relax and do the things I loved helped me stay motivated and focused.

I will take the lessons I learned from this unprecedented year and carry them with me, just as I will harness the wisdom and love of my school, my family, and friends as I begin a new chapter of my life and create some of the most significant memories and relationships. I am ready to face new challenges and break barriers as a Hispanic female engineer.

*The QuestBridge National College Match program is a college and scholarship application process that helps outstanding high school seniors gain admission and full four-year scholarships to the nation’s most selective colleges. QuestBridge accomplishes this by partnering with these schools to identify and support students who otherwise may not apply to leading colleges.


“Próxima parada, la Universidad: De Aprendizaje virtual a la Universidad del Sur de California”

Por Johanna Reyes, Graduada de IDEA College Preparatory Weslaco 2021

El 30 de marzo de 2021 me senté frente a mi computadora. En mi correo electrónico, había una notificación que indicaba una actualización de estado para mi solicitud a la Universidad del Sur de California. Mi corazón latió con fuerza. Cuando me conecté en la sesión de mi portal, dudé en ver la actualización de estado porque no estaba segura de estar lista para otro rechazo. Después de un par de minutos, decidí acceder.

Entonces, no lo podía creer. Vi una serie de señales en forma de signo de paz flotando a través de la pantalla de mi computadora. Yo no sabía que esas señales de paz eran en realidad letras “V” por la palabra Victoria, un gesto icónico de los Trojans de la USC. Se convirtieron en un símbolo de logro y esperanza. Había obtenido una victoria, y había sido aceptada en la universidad que elegí. Grité de emoción con uno de mis amigos más cercanos en FaceTime, y después entré en la sala de mi casa para contarle a mi mamá la noticia.

Este otoño, me dirijo a la Universidad del Sur de California en Los Ángeles para estudiar ingeniería. Seré la primera persona de mi familia en asistir a la universidad. Sé que muchos de mis logros han sido posibles debido a los esfuerzos de mis maestros de IDEA, la motivación constante y el empuje del personal, la colaboración entre compañeros y el apoyo infinito de mi familia. Estos son algunos logros de los que estoy orgullosa:

  • Me convertí en finalista de QuestBridge. *
  • Tomé 14 clases de colocación avanzada (AP).
  • Formé parte de la Sociedad Nacional de Honores, Consejo Estudiantil, Modelo de las Naciones Unidas, Colts for Community, Varsity Soccer, Club Feminista (secretaria), Noches de Lectura (fundadora), NTI Mentorship y Camp ARCH (verano de 2020).
  • Fuí la estudiante con el mejor promedio de toda mi generación.

No fue un camino fácil. Este último año, como lo ha sido para tantos estudiantes en el mundo entero, estuvo lleno de retos. Constantemente tuve que adaptarme y explorar nuevas formas de aprendizaje. La primavera pasada, nuestras vidas dieron un giro inesperado y nos obligaron a adaptarnos. A lo largo de mi último año, la motivación de mis padres, el impulso de mis compañeros hacia el éxito y mi perseverancia me motivaron a seguir. Había días en los que despertarse temprano y mirar fijamente a una pantalla durante horas era perjudicial. Como estudiantes, tuvimos que desarrollar un nuevo tipo de responsabilidad. El aprendizaje virtual requería un nivel de participación mucho más allá de lo normal. Tanto los maestros como los estudiantes se esforzaban mucho, pero aún así, hubo días en los que el compromiso no estaba en su mejor momento y aprender y enseñar era difícil. La mayoría de las veces dependía de cada estudiante querer estudiar y mantenerse en el camino.

Durante este tiempo, hubo estudiantes que asumieron nuevos roles dentro de sus hogares. Algunos tuvieron que conseguir trabajo, mientras que otros tenían que cuidar a sus hermanos menores. Convertir el entorno del hogar en un lugar de descanso y aprendizaje al mismo tiempo fue un gran reto. Aparte de las distracciones, la falta de interacción dificultaba la conexión entre estudiantes y profesores. Yo misma me sentía frecuentemente aislada. Cuestionaba mi capacidad intelectual. Me sentí mentalmente agotada y contemplé darme por vencida. Fue en esos momentos, en los que reconocí la importancia de la salud mental. Tomar la iniciativa de encontrar tiempo para relajarme y hacer las cosas que me encantaban me ayudó a mantenerme motivada y enfocada.

Tomaré las lecciones que aprendí de este año sin precedentes y las llevaré conmigo, al igual que aprovecharé las lecciones de sabiduría y el amor de mi escuela, mi familia y amigos en este nuevo comienzo de un nuevo capítulo de mi vida y creare los mejores recuerdos y relaciones. Estoy lista para enfrentar nuevos retos y romper barreras como Ingeniera Hispana.

*El programa QuestBridge National College Match es un proceso de solicitud de universidad y becas que ayuda a estudiantes sobresalientes de último año de secundaria a obtener la admisión y becas completas de cuatro años para las universidades más selectivas de la nación. QuestBridge logra esto al asociarse con estas escuelas para identificar y apoyar a los estudiantes que de otra manera no podrían aplicar a las principales universidades.

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